Знак учрежден 25 ноября 1942 г. Им награждались солдаты и офицеры германской армии, принимавшие участие в рукопашных схватках. Существовало три степени этой награды («бронзовая», «серебряная» и «золотая»). «Бронзовый» вариант награды вручался  за участие в рукопашных боях в течение 15 дней. «Серебряный» вариант награды вручался за участие в рукопашных боях в течение 30 дней. «Золотой» вариант награды вручался за участие в рукопашных боях в течение 50 дней. Под термином «рукопашный» подразумевался бой, в котором противоборствующие стороны применяли оружие ближнего боя: ножи, штыки или ручные гранаты. Отправной точкой на Восточном фронте считалось 22 июня 1941 г., на африканском континенте — 26 марта 1943 г. Кроме того, вводилась градация выслуженного времени: восемь месяцев службы приравнивались к 5 боям; двенадцать месяцев службы приравнивались к 10 боям; пятнадцать месяцев службы приравнивались к 15 боям. Награда могла вручаться посмертно (родственникам погибшего). Командование (на уровне дивизии) имело право представлять к награде раненых солдат, которые из-за полученных увечий не смогли прослужить установленный минимальный срок: «бронзовая» степень за 10 дней; «серебряная» степень за 20 дней; «золотая» степень за 40 дней. Нагрудный знак изготавливался из цинка, хотя встречались экземпляры из алюминия. На знаке размещалась эмблема — скрещенные штык и ручная граната на фоне темного четырехугольника. Ширина награды варьировалась от 95 до 97,5 мм, а высота — от 25 до 27 мм в зависимости от фирмы-производителя. Награда выдавалась в картонном футляре, на лицевой стороне которого готическими буквами было напечатано ее название. Прилагался обычный набор документов (запись в солдатскую книжку) с указанием имени получателя, названия части, подписью и штампом. Нагрудный знак носили с левой стороны на 1 см выше нагрудного кармана. Если военнослужащему последовательно были вручены награды нескольких степеней, го предписывалось носить награду более высокой степени. Награда была учреждена по личному приказу Гитлера. Поскольку критерии для ее получения сильно отличались от требований, предъявляемых к другим наградам, можно сказать, что это действительно была самостоятельная награда, а не двойник Нагрудного знака пехотинца. Эскиз был разработан фирмой Вильгельма Пикхауза в Берлине. Нагрудный знак «За участие в ближнем бою» вручался также и в частях люфтваффе, правда, в дальнейшем был заменен на нагрудный знак «За участие в ближнем бою люфтваффе». Известно, что «золотой» версией этого нагрудного знака были награждены около шестисот человек. Одними из первых были Гитлер, Гиммлер и Гудериан. «Золотая» версия награды отличалась от обычной прежде всего используемым материалом. В основном это был томпак. Кроме того, награда вручалась в очень красивом и дорогом футляре. 26 марта 1944 г. Гитлер заявил о своем единоличном праве присваивать и вручать «золотую» версию награды.