Орден учрежден 1 сентября 1939 г., то есть в день, когда началась Вторая мировая война. Согласно статуту, орденом награждался только высший командный состав Вермахта, в церемонии награждения предусматривалось участие самого А. Гитлера. Орденом награждали не за личную храбрость, а за принятие стратегически важных решений, которые могли повлиять на ход военных действий. Первым к награждению орденом был представлен Герман Геринг одновременно с получением звания рейхсмаршала. За успехи в кампании во Франции он был награжден Большим крестом ордена Железного креста вместе со звездой (единственное награждение такого рода). Произошло это событие 19 июля 1940 г.