В связи с задержкой cоздaния средних танков командование Вepмaxтa в 1934 г. выдало фирмам «Крупп», MAN и «Хеншель» техническое задание на разработку легкого (до 10 тонн) танка, вооруженного 20-мм пушкой и пулеметом. Из представленных фирмами проектов лучшим был признан танк, разработанный фирмой MAN в сотрудничестве с «Даймлер-Бенц». Серийное производство танка было начато в 1935 г. и осуществлялось на предприятиях восьми крупнейших машиностроительных фирм Германии. Это позволило в период между 1937 г. и серединой 1940 г. выпустить более 1100 танков типа PzKpfw II и укомплектовать ими первые танковые дивизии Вермахта. В основу конструкции PzKpfw II положена опробованная в танке PzKpfw I и ставшая традиционной в германском танкостроении компоновочная схема, при которой силовая установка располагалась сзади, боевое отделение и отделение управления — посередине, а силовая передача и ведущие колеса — cпереди. Двигатель силовой установки соединялся со смонтированной в правой части отделения управления шестискоростной коробкой передач с помощью длинного карданного вала. В левой части отделения управления находилось место механика-водителя, а командир танка и радист, выполнявший также функции заряжающего, размещались в боевом отделении, оборудованном башней кругового вращения с установленным в ней вооружением: 20-мм автоматической пушкой KwK 30 и 7,92-мм пулеметом MG-34. Пушка имела ствол длиной 97 калибров и темп стрельбы 280 выстр/мин. 20-мм бронебойный снаряд весом 146 г на расстоянии 500 м был способен пробить броневую плиту толщиной 14 мм. Питание снарядами осуществлялось из магазинов емкостью 10 снарядов. Стрельбу из пушки и пулемета вел командир танка, в распоряжении которого имелся телескопический прицел TZF.4. Механик-водитель пользовался прибором наблюдения со стеклоблоками «Триплекс», радиосвязь обеспечивалась с помощью радиостанции FuG 5. Применялось также танковое переговорное устройство, посредством которого члены экипажа могли обмениваться информацией. Если компоновка и вооружение танка PzKpfw II в ходе его серийного производства оставались практически неизменными, то бронирование, ходовая часть и силовая установка находились в состоянии постоянного совершенствования, что вызвало появление множества модификаций. Выпущенная малой серией в 10 машин первая модификация PzKpfw II Ausf а1 имела двигатель фирмы «Майбах» HL 57TR мощностью 130 л.с. В ходовой части с каждого борта располагалось по три пары малых опорных катков, подвешенных на листовых рессорах и соединенных продольной внешней балкой. Ведущее колесо находилось впереди, верхняя ветвь гусеницы поддерживалась тремя катками. Толщина бронелистов корпуса и башни колебалась в пределах от 5 до 14,5 мм. 15 танков модификации PzKpfw II Ausf а2 отличались усовершенствованной системой охлаждения двигателя и улучшенной вентиляцией боевого отделения. Модификация PzKpfw II Ausf а3 имела сьемную противопожарную перегородку между боевым и силовым отделениями, дополнительный люк в башне для доступа к двигателю и модернизированную подвеску. Серия танков этой модификации состояла из 50 единиц. Модификация PzKpfw II Ausf В отличалась новым двигателем HL62TR фирмы «Майбах», мощность которого составляла 140 л.с.

Серия танков Ausf В насчитывала 25 единиц. Модификация PzKpfw II Ausf С стала базовой для машин последних модификаций. В ней применена разработанная фирмой «Хеншель» ходовая часть с пятью катками среднего диаметра (на борт), каждый из которых был подвешен на четвертьэллиптической рессоре, а количество поддерживающих верхнюю ветвь гусеницы катков увеличено до 4. Серия танков Ausf С состояла из 200 единиц. Модификации PzKpfw II Ausf А, В и С представляли собой дальнейшее развитие Ausf С с новой синхронизированной коробкой передач и усиленной броневой защитой. Толщина лобовой брони корпуса равнялась 14,5 мм, башни — 20 мм. Количество выпущенных танков модификаций Ausf А, В и С составило в общей сложности 400 единиц. Модификации PzKpfw II Ausf D и Е предназначались для вооружения танковых батальонов легких дивизий. Эти варианты незначительно отличались друг от друга и имели корпус и ходовую часть новой конструкции. В ходовой части с каждого борта размещалось по четыре опорных катка большого диаметра, поддерживающие катки отсутствовали. Двигатель HL 62TRV мощностью 140 л.с. обеспечивал на шоссе скорость до 55 км/ч, а на пересеченной местности — до 19 км/ч. Запас хода по шоссе составлял 200 км, однако для переброски танков на большие расстояния планировалось использование трейлеров и грузовых автомобилей. Всего было выпущено 80 танков модификации Ausf D и 163 Ausf Е. Модификация PzKpfw II Ausf F была последней массовой модификацией PzKpfw II. В Бреслау было собрано 532 машины этого варианта, отличавшиеся от базовой модификации Ausf С прежде всего усиленной броневой защитой. Толщина лобовой брони корпуса была доведена до 30 мм, бортовой — до 20 мм. За счет установки более мощной 20-мм автоматической пушки KwK 38 с увеличенной до 112 калибров длиной ствола была несколько повышена огневая мощь танка. Выпуск столь большой серии этих, уже не отвечавших требованиям времени танков, объясняется стремлением быстрее укомплектовать танковые дивизии техникой, пусть даже не обладающей достаточно высокими боевыми качествами. Модификации PzKpfw II Ausf G и J представляли собой экспериментальные конструкции с различными вариантами ходовой части и бронирования. Было выпущено соответственно 12 и 2 машины этих вариантов. Модификация PzKpfw II Ausf L «Лукс» (Luchs — рысь) разрабатывалась как легкий разведывательный танк с двигателем «Майбах» HI 66р мощностью 200 л.с. и с новой ходовой частью, в которой пять пар опорных катков среднего диаметра располагались в шахматном порядке. В 1943 г. было выпущено 133 танка этой, пожалуй, самой удачной модификации легкого танка PzKpfw II. Хотя танки PzKpfw II не обладали высокими боевыми качествами, именно они, наряду с еще более слабыми PzKpfw I, составляли основу вооружения танковых дивизий Вepмaxтa, достигших блестящих успехов в начале Второй мировой войны. На последующих этапах войны PzKpfw II заменялись в боевых частях более мощными машинами, а их шасси использовались для создания различных самоходно-артиллерийских установок, огнеметных танков, мостоукладчиков, инженерных машин и транспортеров боеприпасов.