Орденом Ушакова награждались офицеры Военно-морского флота за выдающиеся успехи в разработке, проведении и обеспечении морских операций, в результате чего в боях была достигнута победа над численно превосходящими силами врага. В зависимости от значимости подвига совершивший его награждался орденом 1-й (высшей) или 2-й степени. Первыми кавалерами этого ордена 1-й степени стали командир бригады подводных лодок контр-адмирал П.И. Болтунов и командующий ВВС Черноморского флота генерал-лейтенант авиации В.В. Ермаченков (оба — 16 мая 1944 г). В числе первых ордена Ушакова 1-й степени были удостоены адмиралы И.С. Исаков, Н.Е Кузнецов, Ф.С. Октябрьский, В.Ф. Трибуц, генерал М.И. Самохин и др. За годы Великой Отечественной войны орденом 1-й степени было награждено 25 человек (36 награждений) и 8 флотских соединений, 2-й степени — 182 человека (194 награждения) и 12 соединений.

Орден Ушакова 1-й степени изготовлен из платины и представляет собой выпуклую пятиконечную звезду в виде расходящихся лучей. Расстояние между их противолежащими концами 56 мм. В середине звезды в ободке в виде троса помещен золотой круг, покрытый голубой эмалью. В верхней его части по окружности — надпись золотыми буквами «Адмирал Ушаков». В центре круга — погрудное изображение Ушакова из полированного золота. Круг с ободком наложен на черный оксидированный якорь, к скобке которого прикреплена черная оксидированная якорная цепь, обрамляющая круг. Внизу на якорную цепь и якорь наложены золотые лавровая и дубовая ветви, на соединении которых — золотые серп и молот. Орден 2-й степени изготовлен из золота. Круг с ободком покрыт голубой эмалью. Надпись и погрудное изображение Ушакова серебряные. Под кругом на тренде якоря — серебряные серп и молот. Лаврово-дубовых ветвей нет. Лента ордена шелковая муаровая белого цвета с голубой полосой посередине и голубыми полосками по краям — к ордену 1-й степени и двумя голубыми полосами ближе к краям ленты — к ордену 2-й степени.

История учреждения награды изложена в воспоминаниях Адмирала Флота Советского Союза Н.Г. Кузнецова: «В середине 1943 г. на докладе у Сталина я начал разговор о целесообразности учреждения орденов Ушакова и Нахимова двух степеней. Отказа не последовало. Но и поддержки я тогда не получил. В начале 1944 г. Наркомат ВМФ внес предложение учредить ордена и медали Ушакова и Нахимова. При рассмотрении проектов указов возникло некоторое сомнение; кого ставить выше— Ушакова или Нахимова? Когда я убеждал, что предпочтение следует отдать Ф.Ф. Ушакову, так как на его счету много знаменательных побед и ни одного поражения, что он провел на флоте крупные организационные мероприятия и являлся новатором в военно-морском искусстве своего времени, то был, конечно, далек от мысли противопоставлять воинскую доблесть двух прославленных флотоводцев, вписавших яркие страницы в историю отечественного флота. На первых порах точка зрения Наркомата ВМФ не нашла поддержки. Тогда была создана комиссия под председательством А.С. Щербакова для выработки окончательного предложения. Мне не раз пришлось беседовать с А.С. Щербаковым. Я убедил его в правильности нашего проекта, который был принят на обсуждении в Государственном Комитете Обороны. 3 марта 1944 г. вышел Указ Президиума Верховного Совета СССР об учреждении орденов Ушакова и Нахимова 1-й и 2-й степеней и медалей. На этом дело не кончилось. Так как Нахимов был известен больше, чем Ушаков, то в письмах многие высказывали недоумение: почему более высокой наградой стал орден Ушакова, а не Нахимова? Вот почему сразу же после войны решили создать фильм об адмирале Ушакове». Орденов Ушакова и Нахимова удостаивались также части и соединения ВМФ. Так, за заслуги в боевых действиях на море орденом Ушакова 1-й степени были награждены 10 частей и соединений, орденом Нахимова 1-й степени — 10, орденом Ушакова 2-й степени — 5 и орденом Нахимова 2-й степени — одна часть и одно соединение. Среди первых соединений, удостоенных ордена Ушакова 1-й степени, были Краснознаменная бригада подводных лодок Северного флота и 9-я штурмовая Ропшинская Краснознаменная авиационная дивизия; 51-й минно-торпедный авиационный Таллиннский Краснознаменный орденов Ушакова и Нахимова полк удостоен морских наград дважды.