Орденом Нахимова награждались офицеры Военно-Морского Флота за выдающиеся успехи в разработке, проведении и обеспечении морских операций, в результате которых была отражена наступательная операция противника или обеспечены активные операции флота, противнику нанесен значительный урон и сохранены свои основные силы. В зависимости от значимости подвига совершивший его награждался орденом 1-й (высшей) или 2-й степени. Первое награждение орденом состоялось по приказу командующего Северным флотом. Это было необычно для того времени — ведь раньше награждения столь высокими наградами производились Указами Верховного Совета СССР. Орденом Нахимова 2-й степени был награжден морской летчик младший лейтенант Н.И. Васин. Но вскоре он погиб при выполнении боевого задания, и орден 2-й степени № 1 летом 1944 г. получил капитан 1 ранга Г.Н. Слизкий. Первый Указ Президиума Верховного Совета СССР о награждении орденом Нахимова 2-й степени вышел 22 июля 1944 г. Кавалерами этого ордена стали черноморцы — генерал-майор береговой службы Е.И. Жидилов и капитан 1 ранга Д.А. Туз. Орден 1-й степени № 1 был вручен контр-адмиралу Н.Э. Фельдману. В 1944 г. кавалерами ордена 1-й степени стали командующий Северным флотом адмирал А.Г. Головко и командующий Черноморским флотом вице-адмирал Ф.С. Октябрьский. Всего за годы Великой Отечественной войны орденом Нахимова 1-й степени были награждены 75 человек (80 награждений), орденом 2-й степени — 458 человек (460 награждений). Орден Нахимова 1-й степени представляет собой выпуклую пятиконечную рубиновую звезду, окантованную черным оксидированным металлом и переходящую по концам лучей в лапы якорей. Основа звезды и окантовка серебряные. Расстояние между противолежащими вершинами рубиновой звезды — 56 мм. В середине звезды в черном ободке — золотой круг, покрытый голубой эмалью. В верхней части по окружности— надпись золотыми буквами «Адмирал Нахимов». В центре круга — погрудное рельефное изображение Нахимова из полированного золота. Под изображением Нахимова — две золотые лавровые ветви, на соединении которых — золотые серп и молот. По краю круга — выпуклые точки. Между концами рубиновой звезды, обрамляя золотой круг, проложены звенья якорной цепи, из-под которых выходят пучки золотых расходящихся лучей. Орден 2-й степени отличается от ордена 1-й степени тем, что звезда изготовлена не из рубинов, а из металла, покрытого рубиново-красной эмалью. Круг в середине звезды, изображение Нахимова, надпись, лавровые ветви, серп и молот, пучки лучей, выступающих из-под звеньев якорной цепи, — серебряные. Лента ордена шелковая муаровая золотисто-оранжевого цвета с черной полосой посередине и двумя черными полосками по краям — к ордену 1-й степени; с двумя черными полосами ближе к краям ленты — к ордену 2-й степени. Орден Нахимова располагался на правой стороне груди и прикреплялся к одежде с помощью штифта с гайкой. Взамен орденских знаков к повседневной и парадно-выходной форме одежды разрешается носить орденские планки с лентами. Цвета лент ордена перекликаются с цветами Георгиевской ленты (в годы Великой Отечественной войны ее называли «гвардейской»). Лента ордена 1-й степени оранжевая с продольной черной полосой по центру шириной 5 мм и узкими черными полосами по краям. Лента ордена 2-й степени оранжевая с двумя полосами шириной 5 мм на удалении 1,5 мм от краев. Рисунок ордена, как и проекты всех «морских» наград, разработала группа художников под руководством капитана 1 ранга Б.М. Хомича. Последний штрих к разработанному проекту ордена 1-й степени сделал Сталин. Он решил, что украшение в виде крупных рубинов будет неплохим дополнением. В результате орден Нахимова 1-й степени стал самым дорогостоящим из советских орденов после ордена «Победа».