Орденом Ленина награждались отдельные граждане, коллективы, учреждения за особые заслуги в социалистическом строительстве и вклад в укрепление обороны страны. Впервые орденом №1 23 мая 1930 г. была награждена газета «Комсомольская правда» в честь пятилетия. Среди первых военачальников — кавалеров ордена Ленина были В.К. Блюхер, С.М. Буденный и К.Е. Ворошилов. Орден Ленина являлся высшей наградой страны вплоть до распада Советского Союза в 1991 г. В годы Великой Отечественной войны было произведено более 41 000 награждений.

Орден изготовлен из золота, он представляет собой портрет-медальон В.И. Ленина. Размеры ордена: ширина — 38 мм, высота— 40,5 мм. В центре — погрудное изображение вождя в профиль, выполненное из платины на фоне темно-серой эмали. Вокруг портрета расположен золотой венок из двух рядов пшеничных колосьев. Внизу они перевиты лентой со скрещенными серпом и молотом, покрытыми рубиново-красной эмалью. Такой же эмалью покрыта рельефная пятиконечная звезда на левой стороне венка. Верх и правая треть его закрыты развернутым вправо от золотого древка знаменем. На знамени золотыми буквами выполнена надпись: «Ленин». Лента ордена муаровая, красного цвета, по краям две чередующиеся золотые полоски разной ширины. В первом варианте знака ордена, выполненном художником Дмитриевым, отсутствовали изображения красного знамени и красной звезды — основных советских символов. В ноябре 1931 г. прекратилось изготовление ордена с этим рисунком. В 1933 г. был создан другой вариант. Официально последний довоенный образец был утвержден 11 июня 1936 г.