Орденом Красной Звезды награждались военнослужащие, сотрудники органов госбезопасности и другие граждане СССР, а также воинские части, военные корабли, соединения и объединения; кроме того, лица, не являвшиеся гражданами СССР, особо отличившиеся в боях против врагов Советской власти. Первым кавалером ордена Красной Звезды стал командующий Особой Краснознаменной Дальневосточной армией командарм 1 ранга В.К Блюхер за ликвидацию в 1929 г. вооруженного конфликта на КВЖД. С момента утверждения ордена и до окончания Второй мировой войны им было награждено 2 881 500 человек. В годы Великой Отечественной войны орден Красной Звезды стал одной из самых распространенных наград: более чем 2 млн. человек получили 2 860 000 орденов. Орденом было награждено также 1 740 частей, соединений и учреждений Красной Армии и тыла, в том числе 14 чехословацких и польских частей.

Орден Красной Звезды был изготовлен из серебра и представлял собой выпуклую пятиконечную звезду, покрытую рубиново-красной эмалью. Расстояние между двумя противолежащими концами звезды — 47,6 мм. В центре ее был помещен зачерненный щит с рельефной фигурой красноармейца во весь рост в шинели с винтовкой в руках. По контуру щита надпись: «Пролетарии всех стран, соединяйтесь!». Под фигурой красноармейца надпись: «СССР». Между двумя нижними лучами звезды — изображение серпа и молота. Лента ордена шелковая муаровая, цвета бордо с серой полосой посередине.

Вначале орден носили на левой стороне груди. С 1943 г. ордена, прикрепляемые на штифтах, переместили на правую сторону груди и ввели планки с лентами для ношения их взамен орденов и медалей на полевой и повседневной форме. Внешний вид ордена оставался неизменным за все время его существования. Это один из первых советских орденов и второй из боевых по времени утверждения. Он имеет то же название, что и символ Красной Армии, существовавший с 1918 г. и размещавшийся на левой стороне груди (после окончания гражданской войны металлическую красную звезду переместили с груди на фуражку). Вслед за В.К. Блюхером ордена Красной Звезды получили все участники полета советских самолетов-разведчиков над территориями государств Ближнего и Среднего Востока, в том числе журналист Михаил Кольцов. К началу Великой Отечественной войны число награждений достигло 21 500 (за войну в Испании, с Японией, Финляндией, в том числе 17 частей и учреждений— кавалеров ордена). Наибольшее число награждений (1935 г.) связано с боями у озера Хасан в 1938 г. Вместе с орденом Отечественной войны обеих степеней орден Красной Звезды составлял так называемый «офицерский набор» — комплект наград, доступный младшим офицерам — командирам взводов и рот.