Орденом Отечественной войны награждались военнослужащие и партизаны, проявившие в боях храбрость, стойкость и мужество, а также военнослужащие, которые своими действиями способствовали успеху боевых операций советских войск. В зависимости от значимости подвига совершивший его награждался орденом 1-й (высшей) или 2-й степени.

Условия для награждения орденом 1-й степени: метко поразил и разрушил особо важный объект в тылу противника; мужественно выполнял свои обязанности в экипаже самолета во время боевого задания, за которое штурман или летчик награждены орденом Ленина; в составе экипажа (разных видов авиации) сбил определенное количество самолетов или в зависимости от вида авиации совершил от 15 до 60 успешных боевых вылетов; лично уничтожил два тяжелых или средних или три легких танка (бронемашины);  первым ворвался в ДЗОТ (ДОТ, окоп или блиндаж) противника, решительными действиями уничтожил его гарнизон; организовал и успешно высадил морской десант на территории противника; захватил и привел на свою базу боевой корабль противника.

Первыми орденами Отечественной войны 1-й степени награждены отличившиеся в боях на Харьковском направлении воины-артиллеристы 32-го гвардейского полка капитан И.И. Криклий, мл. политрук И.К. Стаченко и ст. сержант А.В. Смирнов. Ордена Отечественной войны 2-й степени первыми получили артиллеристы того же полка сержанты С.Т. Жарко, М.Г. Немфира, П.В. Нестеренко и рядовые Н.И. Григорьев, А.И. Кулинец, И.П. Петрош. Всего в годы войны было произведено 324 000 награждений орденом Отечественной войны 1-й степени и 951 000 — 2-й степени. Среди награжденных было около 40 000 моряков и несколько сотен иностранцев — воинов Войска Польского, чехословацкого корпуса, авиаполка «Нормандия-Неман» и других соединений и частей, сражавшихся против Германии.

Орден Отечественной войны 1-й степени представляет собой выпуклую пятиконечную звезду, лучи которой покрыты рубиново-красной эмалью. Звезда наложена на золотую пластину в виде лучей, расходящихся в форме пятиконечной звезды между концами рубиново-красной звезды. В центре— золотистые серп и молот на рубиново-красной круглой пластинке, которая окаймлена белым эмалевым пояском с надписью: «Отечественная война». В нижней его части — золотистая звездочка. Рубиново-красная звезда и белый поясок окантованы золотыми ободками. На фоне лучей золотой звезды — оксидированные концы винтовки и шашки, скрещенные позади рубиново-красной звезды. Размер ордена между противолежащими концами рубиново-красной и золотой звезд, как и длина изображений винтовки и шашки, — 45 мм. Лента ордена шелковая, муаровая, цвета бордо с одной красной полосой посередине. В ордене Отечественной войны 2-й степени нижняя лучистая звезда изготовлена из серебра, полирована, винтовка и шашка — оксидированы. Части ордена, не покрытые эмалью, позолочены. Лента ордена с красными полосками по краям.

Этот орден, занимавший в советской наградной системе скромное место между орденами Александра Невского и Красной Звезды, не относился к числу редких. Однако история его появления и условия награждения сделали его весьма примечательным. Это самая первая награда, появившаяся в годы Великой Отечественной войны, и первая награда СССР, имевшая разделение на степени; в течение 35 лет это был единственный советский орден, передававшийся семье как память после смерти награжденного (лишь в 1977 г. этот порядок распространили на все ордена и медали); среди орденов он имел самый обширный Статут, в котором впервые был приведен детальный перечень заслуг, за которые могло состояться награждение орденом. Согласно Статуту, этот орден выдавали за храбрость на поле боя, что сближало его с такими высокими наградами русской армии, как орден Святого Георгия или Георгиевский крест. Кроме того, орден был очень популярен среди младших офицеров — взводных и ротных, которые наравне с солдатами вынесли все тяготы войны. Это связано с тем, что награждение такого командира орденом Красного Знамени было редкостью, а орденом Ленина или любым «полководческим»— событием чрезвычайным, поэтому ордена Красной Звезды и Отечественной войны очень ценились среди младшего командного звена. Комплект из орденов Красной Звезды и Отечественной войны 1-й и 2-й степени среди командиров назывался «офицерским набором», иметь который было почетно. Его наличие делало офицера или сержанта своего рода полным кавалером доступных ему наград. Еще одна особенность ордена Отечественной войны состоит в том, что через десятки лет после окончания войны возобновилось его изготовление и массовое награждение — в канун 40-летия Победы его вручили всем фронтовикам.

Орден Отечественной войны был учрежден по инициативе Сталина. Конкурс на его проект не объявлялся. Проектные варианты ордена разработали художники С.И. Дмитриев — автор проекта ордена Ленина и медалей «За отвагу», «За боевые заслуги», «ХХ лет РККА» и А.И. Кузнецов, создавший несколько нагрудных знаков для Красной Армии, в будущем создатель ордена «Победа». Из тридцати вариантов, созданных ими в течение всего двух суток, отобрали по два рисунка каждого художника, по которым изготовили пробные экземпляры орденов. Сталин одобрил проект А.И. Кузнецова, но название ордена «За воинскую доблесть» предложил заменить названием «Отечественная война», взятым из варианта С.И. Дмитриева. Скрещенные мечи заменили винтовкой и саблей, а герб Советского Союза — серпом и молотом. Предложенные проекты лент не были приняты. Один из отклоненных вариантов ордена впоследствии стал основой для разработки знаков отличников Красной Армии. Вначале орден подвешивали к планке с красной лентой. Его носили на левой стороне груди, как и остальные награды. Орденов на подвеске успели выдать лишь 24000 1-й степени и 30000 2-й степени, после чего Указом от 19 июня 1943 г. был установлен порядок ношения орденов, имевших форму звезды, не на колодке, а на штифтах, на правой стороне груди. Одновременно ввели ношение планок с лентами взамен орденов на повседневной и полевой формах. Ленты ордена были цвета бордо с продольными красными полосами: для 1-й степени — одна красная полоса шириной 5 мм посередине ленты, для 2-й степени — две красные полосы шириной 3 мм по краям ленты. Ордена Отечественной войны, изготовленные к 40-летию Победы, имели тот же рисунок, но иное исполнение. Знак 1-й степени выполнялся из серебра цельным; вместо золотых деталей на нем и на знаке 2-й степени использовалась позолота.

Статут ордена Отечественной войны был первым, содержавшим подробный перечень заслуг для подлежащих награждению орденом: 30 — для 1-й степени ордена, 25 — для 2-й степени. Особо оговаривалось право на этот орден гражданских лиц, награждавшихся за вклад в победу над врагом. Орден Отечественной войны стал наградой для трех членов экипажа капитана Н.Ф. Гастелло, совершивших вместе со своим командиром знаменитый огненный таран. Отмечен им и подвиг морского пехотинца Михаила Паникахи. В боях за Сталинград он бросился к вражескому танку, держа в руках бутылку с зажигательной смесью. Когда пуля разбила бутылку и огонь охватил бойца, он второй бутылкой поджег танк. Несколько воинов стали кавалерами четырех орденов Отечественной войны. Среди них был механик-водитель танка сержант Н.А. Яненков, который имел два ордена 1-й степени и два ордена 2-й степени.

В период «хрущевской оттепели» об этом ордене вспомнили вновь. Им стали награждать иностранцев, оказывавших помощь нашим солдатам при побеге из плена, а затем советских воинов, подпольщиков и партизан, многие из которых при Сталине были названы предателями Родины. В 60-е гг. ХХ в. наступил новый этап в истории ордена: его стали вручать городам, жители которых участвовали в оборонительных сражениях 1941 — 1943 гг. Первыми среди них в 1966 г. стали Новороссийск и Смоленск, позже ставшие городами-героями. В 1966 г. орденом Отечественной войны 1-й степени была награждена словацкая деревня Склабиня, которую в 1944 г. немцы сожгли за оказание помощи советским парашютистам. Награждение городов орденом Отечественной войны продолжалось и в 70-е гг. ХХ в., но особенно много их было вручено в 1980 — 1982 гг. Орденоносцами стали города Орел, Белгород, Мурманск, Ельня, Туапсе, Ростов-на-Дону и другие.

В 1985 г. появился Указ, согласно которому награждению орденом Отечественной войны подлежали все участники войны, в том числе партизаны и подпольщики. Все маршалы, генералы, адмиралы, кавалеры любых орденов и медалей «За отвагу», Ушакова, «За боевые заслуги», Нахимова, «Партизану Отечественной войны», полученных в годы войны, а также инвалиды Великой Отечественной войны награждались орденом 1-й степени; фронтовики, не вошедшие в эти категории,— орденом 2-й степени. Первых оказалось 2 млн. 500 тыс., вторых — 6 млн. 500 тыс. Это награждение стало запоздалым возвратом долга воинам, отстоявшим Родину в самой суровой из войн.