Малый плавающий танк Т-38 собрал в себе лучшие качества нескольких разработанных в 30-е годы танков-амфибий. Он обладал достаточно хорошей плавучестью, но скорость движения была невысока. Бронирование и вооружение также было очень слабым, поскольку в период разработки было решено предельно уменьшить массу танка.

Танк участвовал в Финской кампании, где выявилась его неприспособленность к ведению серьезных боевых действий. Т-38 чаще использовались для защиты штабов, как разведывательные машины и подвозчики боеприпасов.

Основная масса этих танков была потеряна в первый же месяц Великой Отечественной войны. Некоторое их количество использовалось в тылу для учебных целей. Последний пример боевого применения танка Т-38 относится, по-видимому, к 1944 году, когда один батальон этих машин принял участие в форсировании реки Свирь.